Historia y Mapas

Blog sobre mapas antiguos y descubrimientos geográficos

El mapa impreso más antiguo de la costa oeste de Norteamérica

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Mapamundi de López de Gómara tal y como se pressenta en su libro Historia general de las Indias.

Mapamundi de López de Gómara tal y como se presenta en su libro Historia general de las Indias.

Un mapa español publicado en 1552 fue el primero en mostrar impresa la costa oeste de Norteamérica. Su exactitud ha llamado la atención de investigadores actuales y la posible aparición en él de las islas Aleutianas, cerca de Alaska, resulta particularmente intrigante.

En 1552 salió al mercado el libro Historia general de las Indias de Francisco López de Gómara. En su interior, justo al inicio, aparece un mapamundi en dos páginas. La primera muestra el hemisferio occidental, las Indias o lo que nosotros denominamos hoy día América. La segunda página contiene Europa, África y Asia, llamadas “el mundo viejo y sabido”. Al dorso de cada página, el autor de los mapas dio explicaciones sobre ellos. No sé quién fue el cartógrafo pero parece claro que no fue Gómara porque en estos textos se menciona a “Francisco Lopez” en tercera persona. Transcribo aquí las explicaciones del anónimo cartógrafo, que hasta ahora no estaban disponibles en internet y, que yo sepa, tampoco en libros.

Mapa de las Indias en la Historia general de las Indias de F. López de Gómara, 1553.

Toda la tierra de las Indias. Va la traça de las Yndias en tan pequeño punto, porque quepa en una hoja de papel. Y por ser tan pequeña no se ponen grados, ni escala, ni compas para medirla. Por la linea Equinocial, y tropicos, se conoscen las alturas. Y por el circulo artico. Van tambien nombradas las principales partes para que se pueda ver a que parte, y grados, estan, mirando el sitio de las Yndias que pusimos al principio de la istoria a siete hojas. Estan puestas, como veis, entrambas tieras, porque hagan redondo el sitio, ca nos parecio llevar talle de bola. Y que se conoceria bien assi la postura que ambas tienen en el elemento de la tierra, y agua. Conviene essomesmo considerar las juntas, y en rueda y muy en largo una de otra, porque a de començar la una donde acaba la otra.

Toda la tierra del mundo viejo y sabido

Toda la tierra del mundo viejo y sabido. Ponese aquesta tabla de tierra para que se vea por ella quan grandes son las Indias, y nuevo mundo de Españoles. Y como aquella tierra cae debaxo desta. Y para entender el assiento que ambas tienen en la bola de tierra, que llaman mundo. No trato de las antiguas cosas desta tierra, porque son muy notorias. Ni aun de las nuevas, pudiendo dezir mucho, a causa de ser tantos, y tales, que requieren ombre, y obra por si. Portogueses que las an hecho, las escriviran, como haze Fernando Lopez. Otros las escriven tambien pero aun no las an publicado.

El texto del mapa de las Indias es especialmente valioso para los historiadores porque nos asoma a las intenciones del cartógrafo. Vemos así que la disposición de los mapas en dos páginas enfrentadas no fue un capricho, sino que quería que reflejase la redondez de la tierra y el hecho de que el Viejo y el Nuevo Mundo se tocaban por el Ártico. También nos revela que el hecho de no incluir meridianos, paralelos o escalas no era por ignorancia, sino por economía de espacio y porque suponía que los lectores serían capaces de calcular ellos mismos las latitudes a partir de las líneas principales dibujadas.

Pasando ahora al contenido del mapa, la representación de América es muy interesante por varios motivos. Por primera vez en un mapa impreso, aparece la costa oeste de Norteamérica, y además delineada con bastante exactitud.  California se representa, correctamente, como una península. La forma general de la costa es parecida a la real e incluso, en el extremo noroeste se muestra un trazo que, según algunos, podría ser la representación más antigua conocida del archipiélago de las Aleutianas, al sur de Alaska.

La costa oeste de Norteamérica en el mapa de López de Gómara, orientado con el norte arriba. Las Aleutianas serían el arco que se aprecia en la esquina superior izquierda.

La costa oeste de Norteamérica en el mapa de López de Gómara, orientado con el norte arriba. Las Aleutianas serían el arco que se aprecia en la esquina superior izquierda.

Un investigador anónimo que utiliza el pseudónimo de Portolanero realizó en 2011 un sencillo análisis de este mapamundi. Lo superpuso con un mapa moderno en proyección cilíndrica equirrectangular (plate carrée) y encontró lo que calificó de resultados inesperados: “The results were unexpected. The fit from West Africa to India is better in longitude then in latitude. The accuracy in Middle and North America is surprisingly good. The Gulf of Mexico is much better then Europe north of Spain.” Reproduzco aquí el resultado de la comparación de Portolanero. A mí no me sorprende tanto la exactitud en longitud porque ya el mapa de Juan de la Cosa de 1500 era sorprendentemente correcto en esa coordenada. Que Europa sea bastante inexacta en el mapa de López de Gómara es normal porque, al no ser el objeto principal de la obra, las costas europeas y mediterráneas se trazaron de manera convencional, sin preocuparse por la precisión.

Comparación del mapamundi de López de Gómara con un mapa actual en proyección cilíndrica. Autor: Portolanero.

Comparación del mapamundi de López de Gómara con un mapa actual en proyección cilíndrica. Autor: Portolanero.

Comprarse este mapa hoy día resulta caro. El experto Rodney Shirley lo catalogó como “very rare” en su obra de referencia The Mapping of the World. No obstante, siempre es posible imprimirse uno mismo un pequeño facsímil a partir de las imágenes mostradas aquí, que provienen de la web de la Biblioteca Virtual del Patrimonio Bibliográfico de España y corresponden a la edición datada en 1553 en Zaragoza.

Written by Luis A. Robles Macías

5 noviembre, 2016 a 3:32 pm

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