Historia y Mapas

Blog sobre mapas antiguos y descubrimientos geográficos

Arrojando luz sobre el descubrimiento de Norteamérica

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Fragmento de la carta de Ayala relativo a las expediciones de Caboto.

Fragmento de la carta de Ayala de 1498 relativo a las expediciones de Caboto.

En 1497 el navegante italiano Giovanni Caboto (Juan Caboto para los españoles, John Cabot para los ingleses) regresó a Inglaterra con la noticia de haber descubierto costas de la actual Norteamérica y logró que el rey Enrique VII le encargase una nueva expedición a aquellas tierras. Caboto partió en 1498 al mando de cinco barcos, de los cuales uno sufrió graves daños por una tormenta y tuvo que refugiarse en Irlanda.

Estos datos los conocemos principalmente gracias a una carta cifrada que el diplomático Pedro de Ayala envió desde Londres a los reyes de Castilla y Aragón. La carta fue descubierta en el Archivo General de Simancas en 1860 por el investigador Gustav Bergenroth, que tuvo que lidiar con los recelos del archivero a que un extranjero accediera a secretos de la historia de España. Desde entonces la misiva de Ayala ha sido descifrada, transcrita y traducida a varias lenguas. Por desgracia la prematura muerte de Bergenroth y la complejidad del texto (en gran parte cifrado, en castellano antiguo y sin signos de puntuación) generaron numerosos errores de transcripción y de interpretación de su contenido, que a su vez confundieron la biografía de Caboto durante décadas.

Gracias a la digitalización cada vez más completa de los archivos estatales españoles, hace un par de años logré acceso a imágenes en alta resolución de la carta de Ayala y pude descifrarla por mi cuenta. El estudio resultante, con la transcripción revisada y comentada del texto, ha aparecido publicado hoy en la Revista de Indias. Espero que sirva para aclarar de una vez por todas algunos flecos pendientes de la historia, en particular: 1) que Caboto no llegó a Inglaterra en 1491 sino varios años más tarde; 2) que el religioso español fray Buil no participó en el viaje de Caboto; 3) que Ayala no envió ningún mapa con su carta, por lo cual Juan de la Cosa debió basarse en otra fuente para reflejar los descubrimientos ingleses en su mapamundi; y 4) que no hay nada en la carta de Ayala que sugiera que Caboto hubiese alcanzado Cuba en su viaje de 1497, como algún historiador anglosajón ha llegado a especular.

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